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Un contratto a termine (o Forward) è un prodotto di tesoreria col quale due controparti si impegnano a scambiarsi a scadenza, a prezzi prefissati, uno specifico bene. Il forward consiste generalmente di due operazioni: uno Spot ed un Outright. Lo spot è lo scambio di due valute con consegna di due giorni lavorativi dopo il deal, l'outright è la stessa operazione, ma di segno inverso, dopo almeno tre giorni lavorativi. In pratica la controparte che acquista "euro" a pronti e vende "USD" (spot) si impegna con questo contratto ad effettuare l'operazione inversa a termine (outright) e cioè a vendere euro ed acquistare USD.

In gergo, si dice che chi acquista assume una posizione lunga (al rialzo) e chi vende assume una posizione corta (al ribasso). Le banche commerciali, quelle di investimento e gli intermediari finanziari in veste di agenti dealer o broker sono i principali operatori dei mercati a termine. Per gli agenti dealer il profitto, in questo tipo di attività, è dato dal differenziale tra il prezzo di vendita (lettera) e quello di acquisto (denaro) dell'attività sottostante del forward. Inoltre, poiché questo tipo di contratti sono spesso stipulati direttamente tra le parti, presentano un basso grado di standardizzazione che consente caratteristiche peculiari per ciascuno di essi. Tuttavia, negli ultimi anni, si è verificata una progressiva crescita dei mercati a termine, al punto che sono stati creati dei mercati secondari forward che hanno portato ad una maggiore standardizzazione dei contratti.questo ha anche ridotto le differenze tra contratti forward e contratti futures.