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Per biomasse si intende un insieme di materiali dorigine vegetale, scarti da attività agricole, allevamento o industria del legno riutilizzati in apposite centrali termiche per produrre energia elettrica. Proviamo a stilare una lista delle principali materie prime energetiche da biomasse:

    * legname da ardere
    * residui agricoli e forestali
    * scarti dell' industria agroalimentare
    * reflui degli allevamenti
    * rifiuti urbani
    * specie vegetali coltivate per lo scopo

Trarre energia dalle biomasse consente deliminare gli scarti prodotti dalle attività agroforestali e contemporaneamente produrre energia elettrica, riducendo la dipendenza dalle fonti di natura fossile come il petrolio.

Energia pulita a tutti gli effetti. La combustione delle biomasse libera nell' ambiente la quantità di carbonio assimilata dalle piante durante la loro crescita e una quantità di zolfo e di ossidi di azoto nettamente inferiore a quella rilasciata dai combustibili fossili.

Le opere di riforestazione in zone semidesertiche permettono di recuperare terreni altrimenti abbandonati da destinare alla produzione di biomasse e indirettamente migliorare la qualità dell' aria che respiriamo. Le piante svolgono infatti l' importante funzione di "polmone verde" del pianeta riducendo linquinamento e l' anidride carbonica contenuta nell' aria. Le coltivazioni dedicate esclusivamente a produrre biomasse da destinare alla produzione elettrica non fanno eccezione a questa naturale caratteristica del mondo vegetale.

La Finlandia rappresenta lesempio più calzante per descrivere l' importanza delle biomasse e le possibilità di utilizzo. Gran parte degli scarti della lavorazione della carta e del legno dell' industria finlandese sono trasferiti alle centrali termiche per produrre energia. Si evita così di stoccare gli scarti in discariche o pagare per il loro incenerimento.

Quello che un tempo era un costo da sostenere si trasforma in un' opportunità da non perdere e da sfruttare per produrre preziosa energia elettrica.

Non va comunque confuso il concetto di biomassa con quello della termodistruzione dei rifiuti. Le biomasse sono esclusivamente scarti d' origine vegetale e non rifiuti delle attività umane. Per ridurre ulteriormente l' impatto ambientale è inoltre necessario che le centrali termiche siano di piccole dimensioni e alimentate con biomasse locali, evitando in questo modo il trasporto da luoghi lontani.